Publication: Broadway World
By: Sharon Ellman
Date: February 11, 2024

As if a troubadour of old, Ute Lemper takes us on a historical journey through song

Stepping into Carnegie Hall’s presentation of Ute Lemper, WEIMAR BERLIN AND AFTER THE EXODUS on February 9, 2024 was as if leaping into the distant past. The show, part of a festival of Fall of The Weimar Republic: Dancing on the Precipice, delves into the arts and culture of this short yet important period in the world of innovative art and culture. As if a troubadour of old, the star of the show, Ute Lemper took the filled audience on a journey through song.  Theatergoers voyaged through the story of German post World War I economic hardship, coming into the sunshine of freedom, democracy, capitalistic decadence and finally devoured by the darkness of Hitler’s Nazi regime.

Lemper narrates as she moves musically from the economic poverty of the uncontrolled inflation of the German economy in post World War I. Along with her band, Vana Gierig (piano), Matthew Parrish (Bass), Todd Turkisher (Drums) and Cyrus Beroukhim (violin) she enters the stage, immersed within the center of the audience, dressed as impoverished street musicians to begin the story of the poverty and out of control hyperinflation which overwhelmed German lives in 1923.

The audience is then joyfully carried into 1924 when the creation of the Reichsmark stabilizes the inflation and Germans begin a life of fun.  “Divine decadence”, as Sally Bowles declared in Cabaret, was merely the icing on the Weimar cake.  Fun, frolic and morality all vied for the spotlight now. Lemper’s intense and emotionally powerful vocals brought us from the self indulgence of the decade onward with her renditions of “The Ballad of Mack The Knife” and “Life’s a Swindle” to “Pirate Jenny.” Channeling Marlene Dietrich, the songstress oozed the famed seductive screen siren’s androgynous sex appeal that marked a revolution during the Weimar period.  Lemper’s low and sultry English as well German language performances of “Just a Gigolo”, “Sex Appeal” and “Ich bin die fesche Lola” displayed the overtly sexual culture that had evolved in the freedom of society that was the late 20’s and early 30’s in Germany.  She aptly referred to this time as “dancing on the edge of the volcano.”

But by 1933 onward, all civilian rights and the independence of individuals to live their lives as they wished was slowly but surely curtailed by Hitler and the Nazi Party.  Ute Lemper  portrayed the music of those that ran into exile, like composer Hanns Eisler as well as the other composers, artists, singers, poets and writers who despite remaining hopeful were doomed to the ghettos and concentration camps that foretold death.

Throughout the performance, the fair-haired chanteuse changed costume from drab street musician attire, to black gown, jumpsuit, sexy red evening attire and ending with a long black somber covering jacket all while remaining on the stage – unbelievably peeling off one outfit after another.   Her physical transformation was like that of a chameleon adapting to its environment – each time clad in clothing that represented the ensuing change of political and hence cultural attitude.   From her appearance, we saw the Weimar Republic begin its rise from the ashes of the horrors of World War I, peak in cultural and societal openness and then just as swiftly crumbled due to the destruction of the country’s democratic government.

This reviewer was overwhelmed by the emotionally intense performance that was Ute Lemper, WEIMAR BERLIN AND AFTER THE EXODUS.  Using the music of the time as the conduit, Ute Lemperweaved a tale that began in darkness, became a  pinnacle of creative light and then succumbed to the murky depths of destruction nearly a century ago.  This very unusual cabaret production was much an homage to what could have been and what should have been if it had not been destroyed by the Nazis. Ute Lemper, WEIMAR BERLIN AND AFTER THE EXODUS featured the renowned singer Ute Lemper, with her band consisting of Vana Gierig (piano), Matthew Parrish (Bass), Todd Turkisher (Drums) and Cyrus Beroukhim (violin).

Find great shows to see on the Carnegie Hall website HERE.

This past year has us missing our favorite performers on stage, but fortunately Ute has TWO fabulous Digital Streaming Shows to catch online, take a look:

  1. All That Jazz (Online on June 5, 2021, see below for times)
    From the rooftops over Manhattan… Ute Lemper sings her most famous and loved songs from Weill, Brel, Piaf, Joni Mitchell, Romy Schneider and Kander & Ebb – a repertoire that she has developed through almost 4 decades of musical performances around the world, from Berlin to Paris, from London to New York.

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2. Rendezvous With Marlene (Online through May 31, from Carnegie Hall’s Voices of Hope Series)

Rendezvous with Marlene is based on a three-hour phone exchange in 1987 between legendary actress Marlene Dietrich and Ute Lemper. At the time, Dietrich was living as a recluse in her Paris apartment, while Lemper was being celebrated by Parisian audiences for her performance as Sally Bowles in Cabaret. In this one-woman show, Lemper shares Dietrich’s story, channels her emotions, and celebrates songs that highlight various chapters of her career, from the Berlin cabaret years to her later collaborations with Burt Bacharach. In one of the most poignant periods of her life, Dietrich was especially vocal against the Nazis during World War II, renouncing her German citizenship and passionately supporting Jews and other dissidents who—like her—faced discrimination and retribution. Musical selections include “Where Have All the Flowers Gone,” “Falling in Love Again,” and “Lili Marleen.”

Click here to Stream this performance, now through May 31, 2021.


November 9th, 2019 was the 30 year anniversary of the Fall of the Berlin Wall. With that in mind, I am very excited to take you to Berlin on a musical journey through time and history.

Berlin has had so many faces and chapters through the years. In this special program at the Met Museum, I will lead you through the turbulent years of the Weimar Republic, its music, cabaret and political satire, from the ‘Three Penny Opera’ of Brecht/ Weill to the wild ‘Berlin Cabaret Songs’ by Hollaender, Schwabach and Spoliansky. This ‘Dance on a Volcano’ with the Theater Songs ‘Bilbao Songs/ Pirate Jenny/ Salomon Song, and Moritat of Macky Messer’ and Cabaret Songs like ‘Life’s a Swindle/ the Lavender Song/ I am a Vamp, and Liar, Liar’ represented the climax of the Weimar culture, but was utterly shattered after 1933 as the Nazis censured and eliminated every creative and progressive force. After 1933 Eisler and Brecht had created a ‘Cabaret in the Exile’, that existed only in the not Nazi occupied territories and only for a very brief time. After 1938 everything was shut down and most of the artists were in exile or had been incarcerated in the ghettos and camps. The ‘Cabaret in the Exile’ presented a collection of highly political songs, including the ‘Water Wheel’ and ‘The Ballad of Marie Sanders’.

Following the timeline of history, I include some songs written in the Ghettos, especially Theresienstadt that incarcerated the Jewish composers and poets.

The next chapter is equally haunting, as it brings us to the utterly destroyed Berlin of 1946, with songs written for the movie ‘A Foreign Affair’. It was filmed in the ruins of Berlin. Marlene Dietrich sang these songs written by Friedrich Hollaender in this very movie directed by Billy Wilder.

I often thought that if the Nazis would not have shattered the Culture of Weimar after 1933, the 60’s would have happened already in the 40’s and right there in Berlin!

Click here for more info and to buy tickets.

Published by: Dessau Kurt Weill Festival

Du hast ja erstaunlicherweise schon in sehr jungen Jahren den Weill für Dich entdeckt. Interessanterweise hieß dann Dein erstes Album (1986) ja auch “Ute Lemper singt Kurt Weill”. Was ist das Faszinierende für Dich an den Kompositionen Kurt Weills?

Ja, ich singe Weill schon seit Ende der 70ger Jahre. Ich habe ihn als sehr junger Mensch fuer mich entdeckt und war vor allem von der Frechheit und Deftigkeit seiner Lieder fasziniert. Natuerlich spreche ich hier hauptsaechlich von den Brecht / Weill Liedern. Es gab kein anderes deutsches aufgewecktes , geistreiches, teilweise provozierendes Liedgut in jener Zeit, das so ueberzeugend war. Es entsprach genau meiner Mentalitat als junge Deutsche und gab mir Fleisch , Blut und Hirn zum reinbeissen. Als ich damals in kalten Kriegs Zeiten nach Berlin zog und zwar Mitte der 80ger Jahre habe ich den Weill intensiv studiert, gelernt und auch meine kuenstlerische Identitaet damit gepraegt. Als ich damals am Theater des Westens arbeitete ging ich nach meinen Vorstellungen von Peter Pan mit Freund Juergen Knieper in das Klavierzimmer im Keller um stundenlang Weill zu musizieren. Das expressionistische und auch politisch, philosophische Element in seinen theatralischen Geschichten und Figuren entsprach all meinen Sinnen. Die Lieder waren nicht besonders schwierig zu singen , man musste sie eben fuehlen und denken. Anders als Musical Lieder, die dramatisch und stimmlich oft Druck machten in ihrem Crescendo und Gefuehlswallungen waren die Weill Lieder eben Testamente, Argumente, Gestaendnisse und Angriffe.

Als ich in einem Weill Seminar in Salzburg Ende der 70ger Jahre auch die Lieder aus dem franzoesischen Exil und die amerikanischen Broadway und Filmmusiken hoerte, konnte ich diese Spannbreite kaum glauben und interessiert mich mehr und mehr fuer seine Lebensgeschichte als juedischer Fluechtling und Exil Komponist.

1987 offrierte man mir einen internationalen Vertrag mit Universal. Ich nahm somit die Lieder der juedischen Komponisten auf dessen Werke von den Nazis gebannt und denunziert worden war als “Entartete Musik” .

Damit waren die Berliner Kabarett Komponisten und natuerlich Weills Werk angesprochen. Meine Wiederaufnahmen von 1986 bis 98 begannen eine Wiederbelebung dieses Repertoires weltweit und waren sehr wichtig fuer ein internationales Neuverstaendnis der Weimar Kunst und Musik. An allen Universitaeten der USA wurden diese LPs studiert, die Platte Ute Lemper sings Kurt Weill war 50 Wochen Nummer 1 in den Cross Over Charts in den Staaten. Die Menschen wollten sich wieder mit der deutschen Sprache und Kunst anfreunden , nachdem die Nazis alle Hoffnung irgendetwas Deutsches zu lieben fuer Jahrzehnte zerschlagen hatten.

Stimuliert durch diese Aufnahmen bin ich seit Jahrzehnten in der Situation die Deutsche Geschichte kritisch aufzuarbeiten und den Dialog ueber unsere dunkle und furchtbare Vergangenheit zu pflegen.

Du lebst ja hauptsächlich in New York. Wie wird Kurt Weill dort gesehen? In Europa spricht man ja hauptsächlich von der Dreigroschenoper, Mahagonny, Die Sieben Todsünden und der 2. Sinfonie. Ist es richtig, dass der Fokus auf die Arbeit von Kurt Weill in den USA hauptsächlich auf seiner Broadway-Arbeit liegt?

Der Deutsche Weill, vor allem in Kombination mit Brecht ist in den Staaten stets schwierig verstanden. Wir wissen , dass Brecht als Kommunist hier in den 50 ger Jahren angeklagt und verfolgt war . Obwohl die Drei Groschen Oper hier oefter gespielt wird und ich auch immer wieder die 7 Todsuenden seit 25 Jahren mit den grossen Orchestern singe sind die Brecht Kreationen verlaestert. Vor allen Dingen in roten Staaten der Republikaner haben ihre Probleme mit dem Verstaendnis dieser politisch theatralischen Kunstform. Klar ist der Broadway Weill hier bekannter und geschaetzter, doch ist er mittlerweile auch zu sophisticated um das Rad der Zeit und Gesetzte der Kommerzialitaet zu ueberleben, die hier in den USA das einzige Ticket zum Erfolg sind. Die franzoesischen Kreationen sind hier uebrigens fast unbekannt .

Du bist ja als Künstlerin in extrem unterschiedlichen Genres unterwegs. Beginnen wir mit den Musicals. Um nur einige zu nennen: Cabaret, Chicago, Starlight Express. Ist es der Reiz, bei einem Musical die ganze Bandbreite des Könnens zu zeigen, also Gesang, Schauspiel und Tanz? Gibt es eine Lieblingsrolle in einem Musical für Dich?

Die Musical Epoche ist eigentlich bei mir schon lange abgeschlossen . Starlight Express habe ich nie gespielt .. das war Cats als eines der Webber Musical. Frueher fand ich es prima zu singen , zu tanzen und zu spielen und das Medium Musical schien perfekt fuer mich.. dennoch war ich oft von den relativ oberflaechlichen amerikanisiert stereotypisierten Charaktere und ihren flachen Dialogen enttaeuscht und fand es schwierig so etwas 8 mal in der Woche abzuspulen. Na ja , da fand ich fast Sprech Theater interessanter , Filme faszinierender, die Arbeit mit Pina Bausch und Maurice Bejart erfuellender. Dennoch war die Sally Bowles in Cabaret eine Traumrolle.

Die Bandbreite Deiner musikalischen Arbeit hängt sicherlich auch damit zusammen, dass Du eine “Metropolitin” bist – erfolgreich u.a. in Frankreich, in England, in den USA und selbstverständlich in Deinem Heimatland Deutschland. Deine Interpretationen von Edith Piaf, Jaques Brel, Leo Ferrer haben Dich u.a. in Frankreich berühmt gemacht. Du arbeitest aber auch genauso mit Kompositionen von Astor Piazolla, arbeitest mit populären Jazz-Musikern in den USA oder interpretierst jiddische Folk-Songs. Wie schafft man es, einer solchen gewaltigen musikalischen Bandbreite den ganz persönlichen musikalischen Fingerabdruck aufzudrücken?

Ich erfinde selbst meine Projekte und lebe immer auf der Welle der Inspiration. Ein Projekt entwickelt sich aus dem anderen.. und kommt mir selbst als Ueberraschung in die Seele gedrungen.

Der Triptychon meiner Kompositionen um 3 Dichter war einfach pure Leidenschaft mit absolut keinem kommerziellen Verlangen oder Vorhaben. Es waren marginale aber ueberaus wichtige und erfuellende Projekte. Ich spreche von dem “Bukowski Projekt “, das Avantgarde Jazz Musik und seine verrueckten Texte exploriert , “Forever” , die Liebesgedichte des Pablo Neruda in Musik gesetzt mit meinem besten Freund Marcelo Nisinman (dieses Projekt hat sich direkt aus den Piazolla Tourneen entwickelt und meiner Zusammenarbeit mit Marcelo als Bandoneonist ). Es war einfach ein Herzens Projekt. Und dann kam “the 9 Secrets”wie ein Kapitel meines Lebens mit absoluter Notwendigkeit in mein Herz, ein inspirierender World Music Liederzyklus zu den Texten von Paulo Coelho war die Kroenung meiner Vorstellungskraft von bedeutungsvollen Gedanken in Musik.

Ja , die “Lieder fuer die Ewigkeit” war fuer mich Notwendigkeit als Deutsche zum 70 jaehrigen Kriegsende und dem Gedenken der Liberation der Konzentrations Lager.

Darüber hinaus hast Du auch Deine Liebe zur Literatur in Deine musikalische Arbeit einbezogen, um nur zwei Autoren zu nennen, Paolo Coelho und Charles Buckowski, wahrhaftig zwei sehr unterschiedliche Schriftsteller. Wie setzt man Literatur in Musik um?

Die Kreation ist ebenfalls ganz intuitiv. Es steht der Text mit seiner Stimmung und seinem Fluss , seiner Rhythmik und seiner Seele. Bei Coelho habe ich natuerlich erst die Texte etwas poetisiert mit seiner Zustimmung um sie singbar zu machen. Ich gehe dann ans Klavier und improvisiere mich stundenlang durch Accorde und Melodien bis irgendwann alles landet wie ein Puzzle und sich gut anfuehlt .

Du wirst im Rahmen des Kurt Weill Festes zweimal das Programm “Rendezvous mit Marlene” spielen. Dazu gibt es eine interessante Entstehungsgeschichte aus dem Jahr 1988. Bitte erzähl uns darüber.

Das Marlene Programm schlaeft und gaert schon lange in meinem Herzen und hat in diesem Jahr eine Gestalt gefunden . Angespornt durch 3 Skripte von Theaterstuecken und Filmen , die mir angeboten waren mit der Rolle der Marlene Dietrich , die ich furchtbar platt und stereotypisiert fand. Natuerlich habe ich meine eigene persoenliche Erinnerung an unser 3 stuendiges Gespraech 1988 in Paris aber ebenfalls meine eigene Pezeption und Faszination mit ihrer Legende . Diese Frau war einfach unglaublich. Sie war Weimar Kabarett Star , glamouroese Hollywood Diva und international gefeierte Saengerin. Sie war amerikanische Soldatin im 2. Weltkrieg gewesen, die die Truppen bezaubert hat in Mitten der Misere des Krieges. Dafuer hat sie die LEGION D”HONNEUR von den Franzosen , das Medaillon of VALOR von den Israelis , the MEDAL OF FREEDOM von den Amis und viele andere Auszeichnungen bekommen. Sie war Inspiration fuer viele Generationen von Frauen gewesen mit ihrer freien, unabhaengigen, emanzipierten starken Fraulichkeit die gleichzeitig in maskuliner und androgyner Alluere mit Sexualitaet und stereotypem Geschlechterverstaendnis spielte. Sie traute sich wie ein Boss zu denken, und sich gleichzeitig als Lady Respekt zu verschaffen. Sie war gleichzeitig eine Femme Fatale und ein Manipulator .. und das in Zeiten, als die Frauen klar noch in die Rolle der Unterwerfung gezwungen waren. Sie fuehrte eine offene Ehe und war crazy polygam …. , sie war einfach Generationen voraus in ihrem Lebensstil und Haltungen.

Wir wissen dass sie selbst 15 Jahre nach dem Krieg bis in die 90ger Jahre in Deutschland als Vaterlandsverraeterin verachtet wurde ….

In meinem Telefongespraech mit ihr hat sie mir viele Geheimnisse mitgeteilt und auch ihr Innerstes ausgeschuettet. Sie hat Rilke rezitiert , hat ueber ihren Gesangsstil gesprochen, ihrem Schmerz und ihrer Liebe zu ihrer Heimat, sie hat ueber ihre Tochter Maria gesprochen , die damals schon das furchtbare Buch ueber ihre Mutter geschrieben hatte , es aber noch nicht veroeffentlicht hatte. Sie hat ueber Lieder und Maenner und Paris gesprochen….

All das und viel mehr versuche ich in meinem Rendezvous mit Marlene zu erzaehlen und zu besingen . Ich imitiere nicht Marlene .. ich spreche mit unseren beiden Stimmen … ich verschmelze sozusagen mit ihr … ich spreche und singe durch sie .. mit meiner Stimme und gebe somit meine ganz persoenliche Hommage an sie.

Du bist Mutter von vier Kindern, lebst in New York, bist aber weltweit unterwegs. Wie schaffst Du diese Organisation?

Ja , das ist in der Tat schwierig und war nie einfach . Ich bin ja schon seit 25 Jahren Mutter und habe immer mit dieser Balance zwischen Beruf und Muttersein gekaempft . Beide Dimensionen mussten Abstriche und Opfer machen und erleben. Es hat viele Traenen des Heimwehs nach den Kindern und viele Zweifel an vielen verpassten Jobs gegeben , die das Familienleben zu sehr kompromittiert haetten .

Aber im Nachhinein habe ich beide Dimensionen immer mit Vollblut und voller Liebe gelebt und immer alles in mir gegeben. Natuerlich bin ich auch der Brotverdiener und verantwortlich meinen Kindern alle Opportunitaeten zu ermoeglichen, sodass sie dann selbst ein erfolgreiches und freies geschaetztes Leben kreieren mit vollem Einsatz und Dankbarkeit fuer dieses Privileg. Soweit ist mir das mit den beiden grossen ganz gut gelungen , aber alles liegt jetzt in ihren eigenen Haenden . Die Liebe und Naehe die ich auch jetzt noch Tag taeglich mit meinen Kleinen erfahre ist einfach das schoenste im Leben und jeder Moment ist wertvoll. Mein Leben ist reich durch die Kinder und mein Herz ist voll mit Stolz und Liebe fuer sie. Ich liebe aber auch das Alleinsein, gegebenenfalls die Einsamkeit, denn nur dann kann ich alles reflektieren und interpretieren und neue Gedanken voll spielen lassen. Die Einsamkeit ist wie ein Spielplatz.

Ich habe grosse Empathie fuer die Menschen und ihre Schicksale. Besonders fuer die, denen es nicht ermoeglicht ist ein Leben in Freiheit , Frieden, Wuerde, mit Recht auf Bildung und Meinungsfreiheit zu erfahren.

Somit gehe ich zum Schluss auf Marlene’s Lieblinglied ein. Ein Lied ueber die Sinnlosigkeit des Krieges und den unabwendbaren Kreislauf der Geschichte von Leben, Traeumen, Liebe…. Hass , Verachtung , Nationalismus , Krieg und Tod. ” Sag mir wo die Blumen sind “